Desde Tucsón: 'Bless Me, Ultima': el cine al fin voltea a este clásico chicano

2013-03-13T18:00:00Z Desde Tucsón: 'Bless Me, Ultima': el cine al fin voltea a este clásico chicanoOpinión por Ernesto Portillo Jr. La Estrella De Tucsón Arizona Daily Star

La semana pasada fui a ver una película de reciente estreno. Tuve que esperar años para poder verla.

"Bless Me, Ultima", es la adaptación cinematográfica de una histórica novela norteamericana del escritor chicano Rudolfo Anaya, publicada en 1972. Ya era hora de que este trascendental libro llegara a la pantalla grande.

Con la reciente celebración del quinto Festival del Libro de Tucsón los pasados 9 y 10 de marzo, me parece oportuno hablar del libro y su tardía conversión en una gran película.

Si bien una buena cantidad de libros llegan al cine, aún es muy raro que una joya de la literatura chicana/mexicoamericana conquiste la atención de Hollywood. Para los autores cuyas obras literarias son llevadas al cine, esto suele traducirse en un mayor reconocimiento, más ingresos y más lectores.

Abundan las historias sobre productores comprando los derechos de un libro justo después de que se imprimió. En algunos casos, aunque muy raros, los libros son vendidos a Hollywood incluso antes de su publicación.

Pero las pantallas de los cines se ven oscuras cuando se trata de adaptaciones de autores mexicoamericanos. Para bien o para mal, las grandes películas influyen en la cultura popular. Muchas veces la perspectiva de un filme define cómo nos vemos a nosotros mismos y cómo nos definen los demás.

Así es que las muchas y ricas experiencias de los latinos en Estados Unidos han sido ignoradas.

"Sólo dos vienen a mi mente", dijo Charles Tatum, maestro de Español en la Universidad de Arizona (UA) y destacado estudioso de la cultura chicana.

Se refería a la novela corta de Tomás Rivera de 1972, "...y no se lo tragó la tierra", que la hicieron película en 1995, y a "Zoot Suit", la obra teatral de Luis Valdez de 1979 con música del ya fallecido Lalo Guerrero, de Tucsón, y que llegó a las pantallas en 1981.

Aunque Tatum, quien fue decano del Colegio de Humanidades de la UA, aún no ha visto la película "Ultima", la considera un gran logro.

Y lo es por razones obvias: los mexicoamericanos, y otros latinos, estamos a la vista y lo hemos estado desde antes de que las 13 colonias formaran la Unión Americana. Sin embargo, cuando se trata de grandes películas nos volvemos invisibles. A excepción de los estereotípicos papeles de sirvientas, jardineros o malditos criminales, Hollywood ve nuestra diversa sociedad a través del lente de un lirio blanco.

Se pueden contar con los dedos de las manos, cuando mucho, los filmes recientes sobre chicanos. Pero ninguno, que yo recuerde, inspirado por una obra literaria atemporal como la de Anaya, quien tiene una gran lista de títulos en su haber.

En "Bless Me, Ultima", Antonio Mares, un niño de 6 años de edad, aprende sobre la vida y la violencia mientras crece en un área rural del norte de Nuevo México en el ocaso de la Segunda Guerra Mundial. En el centro de la historia, Antonio ve los misterios y contradicciones de la vida a través de Ultima, una sabia mujer que sana cuerpos y almas. La Grande, como la llaman respetuosamente, ayuda a Antonio a entender este complejo mundo.

Por más de 40 años, el libro "Bless Me, Ultima" ha sido incluido en las lecturas de muchos cursos literarios en preparatorias y universidades. Retrata temas universales como la fe, el conflicto y la lealtad.

El libro también ha sido prohibido en algunos lugares por su violencia y sus referencias a la brujería. En Tucsón era utilizado en las clases de Estudios Mexicoamericanos (MAS, en inglés), pero luego de que el estado cancelara ese programa, los maestros de MAS dejaron de usarlo.

"Ultima" siempre fue un libro digno de ser llevado al séptimo arte. Y podría haber más versiones cinematográficas de él.

En las pasadas cuatro décadas, ha fluido una magnífica prosa de escritoras y escritores chicanos que han seguido el ejemplo de Anaya, como Sandra Cisneros, Helena María Viramontes, Luis Alberto Urrea y Manuel Muñoz, de la UA, por mencionar sólo a algunos.

Espero no tener que esperar otros 40 años.

Ernesto "Neto" Portillo Jr. es editor de La Estrella de Tucsón. Contáctalo al (520) 573-4187 o en netopjr@azstarnet.com

ENGLISH

I went to see a just-released movie Thursday night. I had waited years to see it.

"Bless Me, Ultima," is the film adaptation based on a landmark American novel by Chicano author Rudolfo Anaya, published in 1972. It was about time the seminal book made it to the big screen.

With the conclusion today of the fifth Tucson Festival of Books, I thought it an appropriate opportunity to talk about the book and its belated conversion to a major motion picture.

While a number of great books are transformed into films, it is highly rare for a literary gem in the cannon of Chicano/Mexican-American literature to bask in the spotlight of Hollywood. For authors whose books are turned into a movie, it often brings more recognition, money and readers.

Stories abound about film producers snapping up movie rights to books right off the press. In some instances, albeit rare, some books are sold to Hollywood even before they are published.

But the theater screens are dark when it comes to film adaptations by American Latino authors. For better or worse, major release films influence popular culture. Through the prisim of the film lens is how we see ourselves and how others define us.

So the rich and wide experiences of U.S. Latinos are ignored.

"I can only think of two off the top of my head," said Charles Tatum, professor of Spanish at the University of Arizona and a leading scholar of Chicano culture.

He was referring to Tomás Rivera's 1971 short novel "...y no se lo tragó la tierra" (And the Earth Did Not Swallow Him) which was made into a film in 1995 and "Zoot Suit," the 1979 play by Luis Valdez with music by the late Lalo Guerrero of Tucson morphed onto the screen in 1981.

Although Tatum, a former dean of the UA's College of Humanities, has not yet seen the film "Ultima," he considers it a major accomplishment.

It's major because of the obvious: Mexican-Americans, and other Latinos, are so visible and have been even before the 13 colonies formed the Union. However when it comes to mainstream movies, we are invisible. With the exception of the stereotypical maids, gardeners and bad-ass gangbangers, Hollywood sees our diverse society through lily-white tinted lens.

You can count on two hands, if that many, recent films about Chicanos. But none, that I can think of, came from timeless literature like that of Anaya's, who has a long list of titles to his name.

In "Bless Me, Ultima," six-year-old Antonio Mares learns about life and violence while growing up in rural northern New Mexico as World War winds down. At the center of the story, Antonio sees the mysteries and contradictions of life through Ultima, a wise woman, a healer of bodies and souls. La Grande, as she is respectfully called, helps Antonio understand a troubled world.

Over 40 years, "Bless Me, Ultima" has been placed on many reading lists in high school and college lit classes. It mirrors universal themes of faith, conflict and loyalty.

Yet the book has been banned in some places because of its violence and references to witchcraft. In Tucson the book was used in Mexican-American Studies' classrooms but after the state banned the program, MAS teachers stopped using the book.

"Ultima" was always worthy of being made into a film. And there could be more films.

In the past four decades great prose has flowed from Chicano and Chicana writers, who have followed Anaya's lead, like Sandra Cisneros, Helena Maria Viramontes, Luis Alberto Urrea and the UA's Manuel Muñoz, just to name a few.

I hope not to wait another 40 years.

Ernesto "Neto" Portillo Jr. is editor of La Estrella de Tucsón. He can be reached at (520) 573-4187 or at netopjr@azstarnet.com

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