Campo de golf El Rio podría convertirse en universidad

2013-05-16T06:00:00Z 2013-05-16T07:30:41Z Campo de golf El Rio podría convertirse en universidadDarren DaRonco La Estrella De Tucsón Arizona Daily Star

El campo de golf de El Rio parece ser el candidato principal para convertirse en el nuevo campus de la Universidad del Gran Cañón (Grand Canyon University).

Los funcionarios municipales han estado negociando con la universidad para venderle o arrendarle el campo situado en el Barrio El Rio a la universidad privada y cristiana que tiene sede en Phoenix.

Los funcionarios propusieron el campo de golf cuando supieron que la universidad estaba considerando a Tucsón para su expansión, comentó la concejal Regina Romero. No se pudo obtener un comentario para esta nota por parte de los funcionarios de Grand Canyon.

"Cuando nos preguntaron ¿cuál sitio?, les ofrecimos el campo de golf El Rio", dijo Romero. "Creo que es una muy buena oportunidad para traer empleos bien pagados y desarrollo económico".

El Rio se abrió en los años treintas y fue el lugar donde originalmente se realizó el torneo anual del PGA de Tucsón. El campo se convirtió en uno municipal en 1968.

Pero cuando la ciudad se hizo cargo del campo, muchos residentes de los barrios El Rio, Hollywood y Jollyville, la mayoría de ellos latinos, protestaron y le exigieron al municipio que convirtiera el campo en un parque público.

Se hicieron manifestaciones y en un momento dado los protestantes hasta se apropiaron del campo de golf. La ciudad no convirtió el campo en un parque, pero creó el Centro Comunitario El Rio (El Rio Neighborhood Center) y posteriormente el pequeño parque Joaquín Murrieta.

El ayuntamiento votó el año pasado a favor de considerar la conversión de El Rio en un campo híbrido, que tuviera nueve hoyos y un parque, si no se podía encontrar a una empresa privada de administración dispuesta a gestionar los campos de golf del municipio.

Aunque apenas está comenzando la negociación, Romero dijo que la ciudad ha identificado algunas cosas que les gustaría ver en cualquier acuerdo con la universidad.

Al ayuntamiento le gustaría que haya vías para ciclistas y peatones que conduzcan a los parques del Este, dinero para mejoramientos necesarios de la infraestructura del parque Joaquín Murrieta y acceso público a los campos deportivos intramuros de la universidad.

"Me estoy asegurando de que haya una buena experiencia con los vecinos y sus necesidades. Ante todo, queremos que se quiten algunas barreras", dijo Romero. "Queremos que los vecinos tengan acceso... Que se vea una mejora en la infraestructura del barrio".

Si se llega a un acuerdo, se tendría que dejar de jugar golf en El Rio, porque los planes de la universidad requieren todos los 109 acres.

Algo que podría obstaculizar cualquier acuerdo es el futuro del programa en marcha First Tee.

El grupo Los Conquistadores de Tucsón, el cual patrocina el programa First Tee, firmó un contrato de arrendamiento de 15 años con la ciudad e invirtió alrededor de 1 millón de dólares en mejoras en El Rio para el programa de golf de jóvenes. Aún quedan varios años del contrato.

El subgerente de la ciudad, Albert Elías, dijo que aunque la negociación apenas está comenzando, hay una cosa que se sabe por seguro: la universidad beneficiaría a la ciudad.

"Estamos emocionados", dijo Elías. "Es una gran oportunidad de desarrollo económico y una oportunidad educativa, y ambas son importantes para nuestra comunidad".

Aproximadamente 24 mil estudiantes asisten al campus de Grand Canyon en Phoenix.

La universidad quiere abrir un segundo campus en el 2014 para mil estudiantes y 250 empleados. Una vez que se haya finalizado la construcción en el 2020, la universidad podría acomodar hasta seis mil estudiantes y mil empleados.

Contacta a Darren DaRonco al 573-4243 o en ddaronco@azstarnet.com.

Tucson's El Rio Golf Course appears to be the leading contender to become the home of a new campus of Grand Canyon University.

City officials have been negotiating with the university to sell or lease the west-side course to the Phoenix-based private Christian university.

The city proposed the golf course once it was revealed Tucson was on the university's short list for expansion, said City Councilwoman Regina Romero. Grand Canyon officials could not be reached for comment.

"When they asked us what site, we offered them the El Rio golf course," Romero said. "I think it's a really great opportunity to bring in high-paying jobs and economic development."

El Rio opened in the 1930s and was the original home to Tucson's annual PGA tournament. The city took it over as a municipal course in 1968.

But when the city took the course, many West side residents, mostly Latino, protested and demanded the golf course converted to a public park. Demonstrations were held and at one point protestors took over the golf course.

The city did not convert the course into a park but created the El Rio Neighborhood Center and later Joaquin Murrieta Park.

Last fall, the City Council voted to consider converting El Rio into a hybrid nine-hole course and park if a private management group couldn't be found to run the city's golf courses.

Although early in the negotiations, Romero said, the city has identified some of the things it would like to see from the university in any deal.

The city would like bike and pedestrian paths connecting to west-side parks, money for necessary infrastructure improvements at Murrieta Park and public access to the university's intramural sports fields.

"I am making sure it is going to be good experience with the neighbors and their needs. First and foremost, we want some gates down," Romero said. "We want that access for the neighbors. … We are going to look for those things to show a tangible infrastructure-win for the neighborhood."

An agreement would mean the end of golf at El Rio because the university plans would require the entire 109 acres.

A potential roadblock to any deal would be what would happen with the First Tee program.

The Tucson Conquistadores, which sponsor the First Tee program, signed a 15-year lease with the city and put about $1 million of improvements into El Rio for the youth golf program. Several years still remain on the contract.

Assistant City Manager Albert Elias said while it's still early in the negotiations, one thing is for certain: It would be a boon for the city.

"We're excited," Elias said. "It's a great economic development opportunity and educational opportunity, and both are important to this community."

Grand Canyon has about 24,000 student attending at its Phoenix campus. It hopes to open a second campus in the fall of 2014 with 1,000 students and 250 employees. Once built out in 2020, the campus could have up to 6,000 students and 1,000 employees.

Contact reporter Darren DaRonco at 573-4243 or ddaronco@azstarnet.com.

Copyright 2014 Arizona Daily Star. All rights reserved. This material may not be published, broadcast, rewritten or redistributed.

Featured businesses

View more...

Deals, offers & events

View more...