Acusan a Richard Fimbres de favorecer a LULAC

Lo señala el ex Subdirector del TCC tras ser despedido
2013-03-13T15:00:00Z 2013-03-13T17:08:45Z Acusan a Richard Fimbres de favorecer a LULACDarren DaRonco La Estrella De Tucsón Arizona Daily Star
March 13, 2013 3:00 pm  • 

El concejal Richard Fimbres utilizó su cargo para proporcionarle, a costa de los contribuyentes, una cuota de alquiler reducida y comida gratis a una organización que él anteriormente administraba, según el ex subdirector del Tucson Convention Center (TCC), quien fue despedido.

El acuerdo que Fimbres supuestamente negoció para la Liga de Ciudadanos Latinoamericanos Unidos (League of United Latin American Citizens o LULAC, por sus siglas en inglés), le costó a los contribuyentes 9 mil 581 dólares durante los tres años desde que asumió su cargo como funcionario.

La primera denuncia de los descuentos substanciales que estaba recibiendo LULAC se dio a conocer en el transcurso de una investigación no relacionada de Tommy Obermaier, ex subdirector del TCC quien fue despedido en enero luego de que funcionarios lo acusaran de mal administrar el centro por años.

Durante la investigación del ayuntamiento, Obermaier les dijo a los investigadores que Fimbres estaba ejerciendo una práctica que inició Steve Leal, su predecesor. La esposa de Fimbres fue ayudante de Leal por 16 años, antes de que Leal dejara su cargo en 2009. Mary Fimbres aún es directiva en la sucursal de LULAC que patrocina los banquetes.

Obermaier les dijo a los investigadores que los banquetes de LULAC siempre han sido "eventos políticamente influenciados" y que los "antiguos" descuentos comenzaron hace más o menos una década.

Los registros de la ciudad listan a Fimbres como el cliente en la mayoría de los eventos. Los registros también indican que una cuota de alquiler reducida y comida gratis habían sido parte del acuerdo casi desde el principio.

No fue posible obtener un comentario por parte de Leal.

Fimbres dijo que nunca había hecho dichas solicitudes desde que asumió su cargo. Como el organizador de banquetes, sí discutió el evento con Obermaier antes de haber sido elegido en 2009. Pero después de asumir su cargo, Fimbres le dijo a Obermaier que no podía seguir involucrado para evitar un posible conflicto de interés.

"Estoy seguro de que llamé en el pasado. Pero desde que asumí el cargo, creo que no lo he hecho", dijo Fimbres.

Sin embargo, según documentos del ayuntamiento, Fimbres aparece como el cliente y el destinatario de la factura de los tres banquetes que se realizaron en el TCC de 2010 a 2012.

Fimbres dijo que esos eran probablemente los mismos contratos que se habían usado anteriormente, debido a que él había estado involucrado directamente con los banquetes, y que Obermaier nunca se tomó el tiempo para cambiarlos. Fimbres dijo que aunque Obermaier le agradaba personalmente, Obermaier no mantenía documentación muy detallada.

También hay un fax que la oficina de Fimbres recibió en el 2011 del TCC, referente a una factura de un banquete de LULAC.

Fimbres dijo que no le sorprendía el fax, porque LULAC ha realizado reuniones en la oficina del Distrito 5 durante los últimos 24 años, y algunos de sus asistentes ayudan con el evento.

El abogado municipal, Mike Rankin, dijo que es legal cobrar solamente la mitad de la cuota de arriendo y hacer un descuento de 25 por ciento al costo del estacionamiento.

Pero sí es problemático el hecho de que se hubieran utilizado 3 mil 370 dólares del fondo de mercadotecnia del TCC para proporcionar comida gratis en 2010 y 2011. Otros 2 mil 611 dólares se sacaron de otro fondo del TCC para comida en el 2012. El dinero cubrió entre 80 y 100 platos al año.

Rankin dijo que no cree que Fimbres hubiera violado el estatuto de obsequios o cualquier otra ley pertinente, debido a que LULAC es una organización sin fines de lucro.

Rankin también dijo que no tiene por qué no creer la afirmación de Fimbres de que no ordenó a Obermaier que le hiciera descuentos a LULAC.

Un descuento del arriendo y el estacionamiento siempre fueron parte de la negociación, dijo Fimbres. La comida gratuita también era parte del acuerdo, aunque Fimbres aseguró que la pagaba la compañía de catering del TCC, Aramark, y no los contribuyentes.

Sin embargo, la comida no la pagó Aramark. Los registros de la ciudad muestran que Obermaier le dijo a Aramark que el ayuntamiento pagaría la comida.

Cuando los banquetes de LULAC comenzaron a realizarse en el TCC, los antiguos manejadores de la ciudad y Leal solicitaban los descuentos, les dijo Obermaier a los investigadores. Fimbres era el que estaba solicitando los descuentos desde que asumió posesión de su cargo en diciembre del 2009, añadió.

Muchos funcionarios sabían del acuerdo, y "siempre se han esperado" los descuentos y la comida gratis, les dijo Obermaier a los investigadores. Cuando lo presionaron para saber exactamente quién más sabía del acuerdo, Obermaier les dijo a los investigadores que no quería "echar nadie al agua".

El ayuntamiento se enteró la semana pasada de que LULAC no llevará a cabo su reunión en el TCC este año.

Contacta a Darren DaRonco al 573-4243 o en ddaronco@azstarnet.com

English

City Councilman Richard Fimbres used his position to get discounted rent and free meals at taxpayer expense for an organization he once ran, according to a claim made by the fired former deputy director of the Tucson Convention Center.

The deal Fimbres is alleged to have secured for the League of United Latin American Citizens cost taxpayers $9,581 over the three years since he took office.

The allegation of deep discounts for LULAC first appeared in an unrelated investigation of former TCC Deputy Director Tommy Obermaier, who was fired in January for what city officials charged were years of mismanagement.

During the city's probe of Obermaier, he told investigators Fimbres was carrying on a practice started by his predecessor, Steve Leal. Fimbres' wife was an aide to Leal for 16 years, before Leal stepped down in 2009. Mary Fimbres remains an officer with the LULAC chapter that sponsors the banquets.

Obermaier told investigators the LULAC banquet has always been "a political-influenced event," and the "historical" discounts began about a decade ago. City records show Fimbres was listed as the customer for most of the events. The records also show discounted rent and free meals were part of the deal almost from the beginning.

Leal was not available for comment.

Fimbres denied ever making the requests after he became a councilman. As the banquet organizer he did discuss the event with Obermaier before his election in 2009. But after taking office, Fimbres said, he told Obermaier he couldn't be involved anymore in order to avoid a possible conflict of interest.

"I'm pretty sure that I have called in the past. But when I came into this seat, I don't think I have," Fimbres said.

City documents, however, list Fimbres as both the customer and billing invoice recipient for the three banquets that took place at the TCC from 2010 to 2012.

Fimbres said those were probably the same old contracts they used since he was directly involved with the banquets, but Obermaier never bothered changing them. Fimbres said while he liked Obermaier personally, Obermaier did a poor job of keeping detailed records.

There is also a 2011 fax from the TCC to Fimbres' office regarding an invoice for a LULAC banquet.

Fimbres said he wasn't surprised by the fax since LULAC has held meetings in the Ward 5 office the past 24 years and some of his aides assist with the event.

Half-price rent and 25 percent parking discounts are legal, City Attorney Mike Rankin said.

But charging approximately $3,370 for free meals to the TCC marketing fund in 2010 and 2011 is a problem, he said. Another $2,611 for meals in 2012 was billed to a different TCC fund. The money covered 80 to 100 meals a year.

Rankin said he doesn't believe Fimbres violated the gift statute or any other applicable law since LULAC is a charitable organization.

Rankin also said he has no reason not to believe Fimbres' assertion that he did not order Obermaier to give the LULAC discounts.

Discounted rent and parking were always a part of deal, Fimbres said. Sponsored meals were also a part of the deal, but Fimbres contended they were paid by the TCC's caterer, Aramark, not taxpayers.

The dinners were not paid for by Aramark, however. Obermaier told Aramark the city would pay for the meals, city records show.

When the LULAC banquets began at the TCC, former city managers and Leal would make the discount requests, Obermaier told investigators. Fimbres had been the one making the requests once he took office in December 2009, he said.

Many city officials knew about the deal, and "there's always been an expectation" of discounts and free meals, Obermaier told investigators. When pressed about who exactly knew about the deal, Obermaier told investigators he wasn't inclined to "throw people under the bus."

LULAC is not holding its meeting at the TCC this year, the city was told over the past week.

Contact reporter Darren DaRonco at 573-4243 or ddaronco@azstarnet.com. On Twitter @DarrenDaRonco.

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